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Infantino afirma que la Copa Mundial de 48 equipos impulsará el fútbol en todo el mundo

El presidente de la Fifa, Gianni Infantino, ha defendido con firmeza la decisión de ampliar la Copa del Mundo de 32 selecciones nacionales competidoras a 48, que comenzará con el torneo de 2026, ante las críticas inmediatas de los principales clubes europeos. En una reunión celebrada en Zúrich, el consejo normativo de la Fifa aprobó por unanimidad el nuevo formato, que creará una primera ronda de 16 grupos, de los que se clasificarán dos de tres equipos y pasarán a una competición por eliminatorias que comenzará con 32 países.

La FIFA ha previsto que el aumento a 48 países generará alrededor de 1.000 millones de dólares más de ingresos, y 640 millones de dólares de beneficios, por el aumento de los derechos de televisión y el patrocinio. Infantino dijo que el dinero se reinvertirá en el fútbol; ha prometido a todas las asociaciones de los 211 países miembros de la FIFA 5 millones de dólares al año para ayudar al desarrollo.

Tras la reunión, Infantino argumentó que la ampliación del torneo aumentará el interés por el fútbol en todo el mundo al involucrar a más países, sin cargar a los jugadores con más partidos.

En respuesta a las críticas de la Federación Alemana de Fútbol (DFB) y de la Asociación Europea de Clubes (ECA), que se burlaron de la decisión de la FIFA por haberla tomado por «razones políticas y no deportivas», Infantino dijo: «Estamos en el siglo XXI, y debemos configurar la Copa del Mundo para el siglo XXI. El fútbol es más que Europa y Sudamérica; el fútbol es global».

Las asociaciones de fútbol de la FIFA, en particular las de África y Asia, han estado históricamente a favor de la ampliación del torneo, que, según Infantino, les dará más plazas en la fase final. Todavía no se han decidido los números exactos, ni tampoco algunos detalles del formato, como la posibilidad de que los partidos de la primera ronda de grupos se decidan por penaltis. La sede del torneo de 2026 se estudiará en 2020, y la candidatura de Estados Unidos, ya sea en solitario o junto con Canadá y México, es la gran favorita.

Infantino argumentó que la clasificación para el Mundial supone un impulso clave para el desarrollo del fútbol en los países más pequeños, y señaló los avances de Islandia, Gales y Hungría en la Eurocopa del año pasado como ejemplos de «bellas historias». El organismo rector del fútbol europeo, la Uefa, decidió en 2008 ampliar su torneo de 16 a 24 países, y los representantes europeos en el consejo de la Fifa apoyaron el aumento de la Copa del Mundo, a pesar de la oposición de los principales clubes.

En un comunicado, la ECA, que cuenta con 220 clubes miembros en 53 países europeos, dijo que el formato de 32 equipos es «una fórmula perfecta» y sugirió que Infantino tenía en mente el apoyo electoral de las asociaciones miembro de la Fifa, que votan cada una al presidente. Al cuestionar la «urgencia» con la que se ha tomado una decisión tan histórica, a menos de un año de la elección de Infantino, la ECA dijo que no se había involucrado adecuadamente a las «partes interesadas» que se verán «afectadas».

«Entendemos que esta decisión se ha tomado basándose en razones políticas más que deportivas y bajo una considerable presión política, algo que la ECA considera lamentable», señala el comunicado.

Infantino declinó responder a las informaciones aparecidas inmediatamente después del anuncio de la Fifa, según las cuales la Liga española de fútbol, que afirmó no haber sido consultada en absoluto, está estudiando la posibilidad de presentar una demanda. La semana pasada, el presidente de la DFB, Reinhard Grindel, expresó «inmensas reservas» sobre la propuesta de ampliación, argumentando que permitir que se clasifiquen 16 países más reduciría la calidad del fútbol.

El paso inmediato a una competición por eliminatorias de 32 equipos, tras los dos partidos que cada país jugará en la primera ronda de grupos de 16, significa que los finalistas habrán jugado siete partidos, los mismos que en el formato actual. El torneo puede seguir disputándose en 32 días, como hasta ahora. Infantino señaló que la ampliación de la Uefa alarga el Campeonato Europeo en una semana, e incorpora un partido más para los finalistas.

Argumentando que la calidad del fútbol está mejorando en todo el mundo, y señalando la eliminación de Inglaterra e Italia a manos de Costa Rica en el último Mundial de 2014, Infantino dijo: «Aumentar el tamaño de los equipos que pueden participar aumentará la inversión en el desarrollo del fútbol, para asegurarse de que los equipos puedan clasificarse».

El director ejecutivo de la FA, Martin Glenn, había dicho que su preferencia era «mantener el torneo más pequeño», pero reconoció que «los países más pequeños comprensiblemente quieren formar parte del torneo.» El representante inglés en el consejo de la Fifa, David Gill, no asistió a la reunión debido a una visita previamente concertada a Australia, pero dada la fuerza del apoyo a la ampliación, se esperaba que votara a favor.

En un comunicado posterior a la decisión, la FA dijo: «Trabajaremos con la Uefa, la Fifa y las demás asociaciones europeas para entender cómo funcionará la Copa Mundial de la Fifa de 48 equipos. La prioridad tiene que ser la consideración del impacto potencial en los aficionados, jugadores, equipos y ligas, y también el reconocimiento de la importancia de la integridad deportiva y la viabilidad comercial».

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